Prevén que mal tiempo retrase lanzamiento del "Atlantis"

Inicia la cuenta regresiva para que el transbordador comience una misión que después de casi cuatro años reanudará la construcción de la Estación Espacial Internacional

Washingtong, DC., 26 Ago-06.- El transbordador “Atlantis” está listo para el comienzo, mañana domingo, de la misión que después de casi cuatro años reanudará la construcción de la Estación Espacial Internacional (EEI), aunque el mal tiempo puede retrasarla.

La agencia espacial estadounidense NASA, que continúa la cuenta regresiva para el lanzamiento mañana, a las 20:30 GMT, indicó en el último informe en su página web que existe un 60 por ciento de probabilidades de que las malas condiciones meteorológicas impidan el despegue, frente al 40 por ciento del viernes.

Los seis astronautas a bordo del "Atlantis” tienen previsto despegar mañana desde el Centro Espacial Kennedy, en el centro de Florida.

La NASA no procederá con el lanzamiento si hay tormentas en un radio de 37 kilómetros.

Las previsiones meteorológicas son mucho más alentadoras para el lunes y el martes, con sólo un 20 por ciento de posibilidades de que el clima impida el despegue. Los responsables de la NASA siguen también de cerca la evolución de la tormenta tropical “Ernesto”, que se espera llegue al Golfo de México el martes o el miércoles y que podría alcanzar categoría de huracán.

La NASA tiene un período propicio de unos cinco minutos para el lanzamiento, y si las condiciones meteorológicas o algún inconveniente técnico demoran la partida, este ocurrirá al día siguiente unos minutos más temprano en razón de la rotación de la Tierra y la órbita de la EEI.

Con la misión 116 de un transbordador espacial estadounidense y la número 27 para el “ Atlantis”, la NASA llevará a la EEI, y los astronautas instalarán, dos juegos de vigas y paneles solares que agregarán 17,5 toneladas a la masa del puesto orbital donde se alojan ahora tres tripulantes.

La construcción de la EEI, un proyecto de 100.000 millones de dólares en el cual participan 16 naciones, se interrumpió después de la misión del transbordador “ Endeavor ” en diciembre del 2002.

Dos meses después el “Columbia”, con siete astronautas a bordo, se desintegró cuando retornaba a la Tierra, y la NASA reanudó los vuelos de abastecimiento a la EEI recién en el 2005.

Tal como ocurrió con las otras misiones que sucedieron a la catástrofe del “ Columbia ” , decenas de cámaras tomarán imágenes desde tierra y aviones en la partida del “ Atlantis ” para detectar cualquier desprendimiento de espuma aislante en su tanque de combustible.

Los trozos de ese material que se desprendieron en el lanzamiento del “ Columbia ” dañaron la cubierta térmica de la nave permitiendo la irrupción de gases ígneos en el retorno a la atmósfera terrestre.

La tripulación del “ Atlantis ” la componen el comandante Brent Jett, el piloto Christopher Ferguson, y los especialistas Heidemarie Stefanyshyn Piper, Joseph Tanner, Daniel Burbank y Steven MacLean.

En la EEI, que orbita a unos 395 kilómetros de la Tierra, están actualmente el comandante ruso Pavel Vinogradov, el ingeniero de vuelo estadounidense Jeff Williams, y el astronauta alemán Thomas Reiter.

Durante los once días de esta misión, los astronautas trabajarán en parejas, efectuarán tres salidas de las naves y, con la ayuda del brazo robótico operado desde la EEI, instalarán las vigas y los paneles solares que, una vez desplegados en toda su longitud de casi 75 metros, incrementarán el suministro de energía para la estación.

La comandante de Marina, Stefanyshyn Piper, de 43 años, realizará durante esta misión su primer paseo espacial, y estará con Tanner en dos de las tres misiones de trabajo en el espacio.

El canadiense MacLean, de 51 años, estará con Burbank en la segunda de las tres jornadas de labores fuera de las naves.

La complejidad de las tareas, y la permanencia durante varias horas fuera de las naves de dos astronautas cada vez, obligó a la NASA a colocarles cintas distintivas en los uniformes para orientación de los técnicos que desde el Centro Espacial Johnson, en Houston, Texas, supervisarán las labores.

El “Atlantis” atracará en la EEI en el tercer día de su misión, y ese mismo día Tanner y Stefanyshin Piper dormirán en el compartimento de descompresión preparándose para la primera salida al espacio que comenzará la instalación de las vigas y los paneles solares.

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